Autismo- Teoría de la Mente

Todavía desconocemos la causa de muchas de las características presentes en el autismo. Analizando algunos estudios, hablaremos de algunas explicaciones que propone VS Ramachandran, uno de los grandes neurólogos de este siglo, creador de la Mirror Therapy e investigador en Neurociencias y Psicología, junto con otros neurocientíficos que han dedicado muchos años al estudio de estas teorías.

Ramachandran (2012), nos divide los síntomas del Trastorno del Espectro Autista (TEA) en dos grupos:

  • Sociocognitivos: soledad mental, falta de contacto con el mundo, ausencia de empatía, falta de muestras externas de deseo por jugar, interés acentuado por objetos inanimados, alteraciones en la comunicación, etc.

  • Sensoriomotores:  en algunas personas con autismo, podemos encontrar  reacciones exageradas a determinados estímulos, temor al cambio, tendencia a la rutina y la uniformidad, así como conductas motóricas, como balanceo, movimientos repetitivos, etc. También se observa un factor clave dentro de la teoría de Ramachandran: la dificultad presente en algunos niños para copiar e imitar acciones de los demás.

La Teoría de la Mente

Esta teoría psicológica, propuesta por Frith y Baron- Cohen, de la Universidad de Cambridge, habla de nuestra capacidad para comprender que los demás tienen también pensamientos, intenciones y percepciones, es decir, ponerse en el lugar del otro, lo que es fundamental a la hora de adquirir un aprendizaje.

Dicha capacidad se basa en procesos cognitivos especializados, mecanismos cerebrales específicos para esta “inteligencia social”. Ramachandran encuentra una relación entre las neuronas espejo y esta teoría.

Las Neuronas Espejo

El funcionamiento de estas neuronas todavía se está estudiando, ya que sabemos de su existencia desde los años 90, gracias a Giacomo Rizzolatti. Sin embargo, ya sabemos que son células nerviosas presentes, entre otras estructuras, en las cortezas premotora y somatosensorial, y que se activan al ejecutar un movimiento, al observar cómo otra persona realiza el movimiento, y con la visualización de una tarea motriz.

Estas funciones atribuidas a las neuronas espejo- la empatía, imitación, interpretación de la intención de los demás- son precisamente las que se declaran alteradas en el TEA. Ramachandran, junto con otros investigadores (Altschuler, Pineda, Hari, Villalobos), han estudiado esta relación a través de los siguientes experimentos:

  • EEG: la onda cerebral mu, medida mediante electroencefalografía, desaparece cuando una persona realiza un movimiento, pero también cuando mira cómo otra persona lo ejecuta. Los experimentos confirmaron que los niños con autismo no tenían alteración en su sistema de movilidad voluntaria, pero sí en su sistema de neuronas espejo, al no desaparecer esta onda cuando observaban a otra persona hacer la tarea.

  • MEG (magnetoencefalografía) y RMf: mediante estas pruebas, se confirmó la hipótesis anterior, observándose una menor conectividad de las neuronas espejo en la red corteza visual- corteza prefrontal.

  • TMS (estimulación magnética transcraneal): como hemos comentado, las neuronas espejo activan las zonas relacionadas con un movimiento al ver a otra persona realizarlo. En este estudio, los potenciales musculares no aumentaban en personas con autismo.

  • Lesiones de la circunvolución supramarginal izquierda: algunas personas con lesiones en esta zona, donde se localizan también neuronas espejo, tienen dificultades para interpretar metáforas. Esto  sugiere también una explicación: al fallar el sistema de neuronas espejo, las personas con TEA también pueden tener complicaciones para comprender las metáforas.

Estas investigaciones aportan un poco de luz a la explicación de los síntomas, además de abrir nuevas puertas para el diagnóstico y tratamiento en el TEA.

 Escrito por: Marta Pérez Seco. Terapeuta Ocupacional en Centro Mínimi.

Bibliografía:

  • Ramachandran VS: Lo que el cerebro nos dice. Paidos (2012) 5: 200-219.

  • Rizzolatti G, Sinagua C: Las neuronas espejo: los mecanismos de la empatía emocional. Paidos Iberica (2006).

  • Carr L et al: Neural Mechanisms of empathy in humans: A relay from neural systems for imitation to limbic areas. Proceedings of the National Academy of Sciences of the USA (2003) 100:5497- 5502.

  • Frith U, Happé F: Theory of mind and self consciousness: What is it like to be autistic?, Mind and Language (1999) 14: 1- 22.

  • Happé F, Frith U: The weak coherence account: Detail focusedcognitive style in autism spectrum disorders. Journal of Autism and Development.al Disorders (2006) 36: 5-25.

  • Dapretto M et al: Understanding emotions in others: Mirror neuron dysfunction in childrem with autism spectrum disorders. Nature Neuroscience (2006) 9: 28-36.